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El análisis del suelo de Marte revela una sorprendente cantidad de agua


curiosityLOS ANGELES (Reuters) – Varios análisis del suelo marciano realizados por el robot de la NASA Curiosity han revelado una sorprendente cantidad de agua, así como sustancias químicas que complicarán la búsqueda de indicios de vida, dijeron los científicos el jueves.

Una bola de arena fina recogida por el robot con ruedas poco después de aterrizar en Marte en agosto de 2012 indicó que el suelo contiene alrededor de un 2 por ciento de agua por peso.

“Fue una sorpresa para nosotros”, dijo la científica del Curiosity Laurie Leshin, del Rensselaer Polytechnic Institute.

“Si tomas una pie cúbico (28,317 litros) de suelo puedes sacar básicamente dos pintas de agua (casi un litro). El suelo en la superficie es realmente un poco como una esponja que aspira cosas de fuera de la atmósfera”.

Varios científicos anunciaron la semana pasada que hasta el momento la atmósfera del planeta rojo no muestra signos de metano, un gas que en la Tierra está muy ligado a la vida. Se habían detectado columnas de metano en la última década por los orbitadores de Marte y los telescopios terrestres.

El metano, que debería durar unos 200 años por la fotoquímica de Marte, también puede ser producido por acontecimientos geológicos.

El agua fue hallada al calentar un poco de suelo a 1.535 grados Fahrenheit (835 grados centígrados) dentro del laboratorio químico del Curiosity y del análisis de las emisiones de gas resultantes.

Los científicos han encontrado que, además de agua, dióxido de azufre, dióxido de carbono y otros materiales, la arena de Marte también contiene sustancias químicas reactivas conocidas como percloratos.

La ahora desaparecida nave Phoenix de la NASA había hallado perclorato en la región polar norte del planeta, pero los científicos no sabían hasta el análisis del Curiosity que la sustancias químicas estaban aparentemente tan extendidas.

“Parece que se acumulan en la superficie (de Marte) casi como la nieve”, dijo el principal investigador del Curiosity, John Grotzinger, del Instituto de Tecnología de California.

Es importante saber esto porque buscar material orgánico en Marte puede ahora exigir un nuevo enfoque.

“La técnica de prueba y verdad en la Tierra consiste en calentar la muestra y estudiar los gases que produce”, dijo Grotzinger a Reuters.

Sin embargo, el calor puede causar que se rompa el perclorato, en el proceso de degradación de los compuestos orgánicos que buscan los científicos”, explicó.

“Nosotros como comunidad vamos a tener que luchar con la comprensión del comportamiento del perclorato”, añadió.

La presencia del perclorato en muestras de suelo podría explicar por qué los científicos han tenido hasta ahora dificultad para encontrar material orgánico en Marte. Incluso aunque la vida nunca llegara a evolucionar allí, el planeta debe tener depósitos de carbono orgánico que dejan los asteroides y meteoros que caen allí, creen los científicos.

Los resultados de los primeros 100 días del Curiosity en Marte, publicados esta semana en la revista Science, también revelaron la presencia de una roca con una historia química mucho más complicada de lo que esperaban los científicos encontrar en Marte.

El Curiosity continúa con su misión de búsqueda de hábitats que podrían haber facilitado la vida de microorganismos en un tiempo lejano. Ya ha encontrado un lugar adecuado dentro de un antiguo bloque de roca cerca del cráter Gale, donde aterrizó.

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